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Les jours ont raccourci, le froid fait son retour, le ciel fait grise mine… Tant mieux ! Car quand l’hiver arrive, aux quatre coins du monde, les villes s’illuminent de petits marchés tous plus chaleureux...

Chaque année, c’est la même histoire. Des dizaines de petits chalets envahissent les places de villes et de villages. Avec leur lot de sapins touffus, de guirlandes colorées, et de merveilleux étals. Odeurs de pain d’épices et de vin chaud fumant, villages de contes de fées scintillants sous les décorations, atmosphère chaleureuse et marrons qui crépitent : ce sont les incontournables de tout marché de Noël qui se respecte. Et la plupart du temps, rien que de sentir les effluves épicées émanant des petits chalets blottis sur les places, on retombe en enfance au milieu des étals colorés parés de lumières…

La tradition des marchés de Noël trouve son origine il y a bien longtemps : c’est en Allemagne qu’il faut remonter, aux environs du XIVe siècle. À l’époque, on les appelait les « Marchés de Saint Nicolas ». Le tout premier dont on retrouve la trace date de 1434 à Dresde. Au XVIe siècle, le Marché de Saint Nicolas devient ensuite le "ChristKindlMarkt" (marché de l’Enfant Christ) et s’exporte en Alsace sous le nom de Christkindelmärik, mais la formule ne change pas, et n’a guère changé jusqu’à nos jours : une atmosphère chaleureuse, de jolies échoppes décorées vendant petits cadeaux, décorations de Noël, spécialités à grignoter pour les gourmands et boissons chaudes pour se réchauffer, le tout 4 semaines avant Noël, au cours de la période de l’Avent… Sans oublier les animations, chants de Noël et petits concerts qui participent à l’ambiance festive générale.

Les marchés de Noël des grands gourmands
Parce qu’il n’y a rien de meilleur que de déambuler entre les étals illuminés avec un bon bretzel chaud à la main, ou de se réchauffer les mains autour d’un vin épicé fumant…
Un marché de Noël fait appel à tous les sens. La vue, avec ces centaines de lumières scintillantes. Le toucher, avec les étoffes et les objets en bois. L’ouïe, avec les chants de Noël. L’odorat, avec les effluves de cannelle et le goût !

Aucun marché de Noël ne serait complet sans ses spécialités gourmandes que l’on peut acheter tous les deux mètres. L’appel des sablés parfumés à la cannelle, celui du pain d’épices, aussi délicieux qu’il sent bon, du kristollen, cette brioche gourmande fourrée de raisins confits, fruits secs et pâte d’amande, le tout enrobée de sucre glace… Difficile de résister quand on se balade entre des étals débordants de gourmandises et de spécialités locales !

Sans oublier le stollen, les chocolats en tous genre, les churros et les fondues, et l’incontournable bretzel, star de tous les marchés. Et que dire des boissons typiques des marchés de Noël... A commencer par le traditionnel vin chaud aux épices - ou Glühwein en allemand - qui réchauffe rien qu’à l’odeur. Ou le chocolat chaud, épais et onctueux... Y’a pas à dire, flâner dans un marché de Noël, c’est très dangereux.

« Noël est le seul jour de l'année où les Hommes se conduisent comme les oies du Périgord, mais sans se forcer. »

– Pierre Desproges
Les plus célèbres marchés de Belgique
Les meilleurs marchés de Noël en Belgique ? Suivez le guide !
Pour plonger dans la féérie des marchés de Noël, il n’y a pas à aller bien loin… Voici les marchés de Noël les plus célèbres à deux pas de chez vous :

En Belgique, les marchés de Noël ne manquent pas. Anvers, Gand, Bruges ou Namur, entre autres, plongent chaque année, sans faillir, dans un tourbillon de lumières et de petits chalets. Mais ce sont d’abord les Plaisirs d’Hiver qu’il convient de mentionner : ce grand marché de Noël bruxellois, qui attire chaque année 1,5 millions de visiteurs en moyenne est thématique et s’étire sur 2,5 km en plein centre-ville, chapeauté d’un énorme sapin et en général affublé d’une patinoire. Il a été élu ‘’Marché de Noël le plus original d’Europe’ par les tour-opérateurs britanniques ! Liège, pour sa part, ouvre chaque année les portes de son charmant village de Noël de tradition germanique comptant plus de 200 petits chalets. Si vous allez du côté de Mons, vous pourrez également vous balader au coeur du marché, Coeur en Neige, avec ses chalets, sa patinoire et son immense sapin de Noël, en général le plus grand de Belgique.

Un peu d’insolite maintenant : connaissez-vous le plus petit marché de Noël de Belgique ? C’est à Milmort que vous le trouverez. Au pied de l’église… et il ne compte qu’un seul petit chalet ! Mais quel chalet ! On y déguste de délicieuses huîtres, un potage de poisson gourmand, des joues de cabillaud fondantes et un petit vin blanc dont vous nous direz des nouvelles !

Chez nos voisins : les marchés à ne pas rater en France et en Allemagne
Il est des villes où l'esprit de Noël est sacré et les marchés de Noël un véritable rendez-vous.
L’une des meilleures périodes pour partir en citytrip ? Celle des fêtes ! Pour allier la découverte d’une ville étrangère à la magie de Noël, filez chez nos voisins : les marchés de Noël y courent également les rues ! Petite sélection :

Puisque c’est en Allemagne que tout a commencé, commençons par l’Allemagne : Nuremberg, Francfort, Munich, Berlin, mais également Aix-la-Chapelle, Sarrebruck, Montjoie, Stuttgart, Cologne, Trèves ou Dresde… le choix est large au pays des marchés de Noël ! Le plus vieux d’Europe est celui de Dresde (il remonterait à 1434) et il regorge de délicieuses spécialités culinaires qui réjouiront les plus gourmands. A Nuremberg, c’est sur la grande place située devant la cathédrale gothique qu’est planté le marché, l’un des plus connus du pays. Berlin quand à elle compte pas moins de 60 marchés, répartis dans les différents quartiers de la ville…

La France est également plutôt bien dotée en termes de marchés de Noël. En particulier l’Alsace, où se trouve le plus célèbre : le marché de Noël de Strasbourg, ou Christkindelsmärik en alsacien, doté d’environ 300 petits chalets et élu en 2014 "Best Christmas Market 2014" par le site European Best Destinations. Mais si vous allez du côté de Colmar, de Mulhouse, de Munster, Riquewhir ou Kaysersberg, vous trouverez également de quoi faire : l’Alsace est réellement, en France, la région des marchés de Noël ! Vos valises sont déjà faites ?